¿Cuántas letras hay en japonés?


kanji written in japanese kanji

"kanji" escrito en kanji (Photo credit: Wikipedia)

Más de alguna vez me han hecho esa pregunta. Pero resulta que la respuesta no es nada de fácil y es de esas en que quién pregunta se queda con la sensación de que la respuesta es una estafa. Lo que pasa es que depende.  Si consideramos las letras fonéticas de los silabarios katakana y hiragana, tendremos poco más de 50 para cada uno. Sin embargo, el asunto no queda ahí. Porque también tenemos los kanjis, que son los caracteres ideográficos, provenientes del chino, que los japoneses adoptaron más o menos en el siglo III.

Y kanjis, hay muchos. ¿cientos? No, miles. Actualmente, al graduarse del colegio, se espera que el alumno conozca los 1945 signos de uso general recomendados por el Ministerio de Educación, más unos casi 200 más de uso típico en nombres propios.  Eso es lo mínimamente necesario para poder leer el diario, las revistas y llevar una vida alfabetizada normal. Pero ese es sólo el comienzo. Existen muchísimos kanjis de uso poco frecuente o especializado.

Entonces, ¿a cuánto ascienden?

Antiguamente se consideraba que a 50 mil, considerando todos los usados alguna vez en chino, coreano y japonés. Pero resulta que después alguien se dió cuenta que en realidad, por ejemplo en inscripciones antiguas en templos, en letreros actuales y en general en el mundo más allá del diccionario, era posible apreciar kanjis que no figuraban como aceptados u oficiales, pero que aún así se utilizan. Esos son los que se conocen como “variantes” de un mismo kanji. Por ejemplo, 島 que significa isla y se pronuncia /shima/ también puede verse por ahí escrito como 嶋. La única diferencia quizás sea que el segundo podría tener un matiz más arcaico.

La explicación de la existencia de estas variaciones radica en que antiguamente, como la escritura en China se restringía a los escribas oficiales, más de alguno se inventaba sus propias grafías sin querer o, para no quedar mal. Tales divergencias eran a su vez copiadas por otros escribas y así sucesivamente. Asimismo, el traspaso del chino al japonés no se realizó de manera concertada ni de una sola vez, por lo tanto se heredaron también las divergencias.   Entonces, contar kanjis es como contar los granitos de arroz de una cosecha: no son infinitos, pero hacerlo es imposible en la práctica.

En todo caso, no se asuste. Basta con aprender los poco más de 2000 recomendados y listo. El resto se lo topará sólo de tarde en tarde, y nadie le recriminará no saberlos.

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5 comentarios

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5 Respuestas a “¿Cuántas letras hay en japonés?

  1. Karla

    Me gustó la metáfora de los granos de arroz 🙂

  2. carola

    Solo 2000…..uf!

    Wao, caigo recién en que si hay un kanji por concepto o idea……son infinitos. ¿O son finitas las ideas?

    “Comida para el pensamiento”

    • Nopo, los kanjis se combinan para formar otras ideas. Si fueran infinitos, no servirían como medio de comunicación, ya que no se partiría de una base en común. (Ahora que sea lo más eficiente es otra historia).

  3. Pingback: Kanas raros | De traducción y otros demonios

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